DARPA otorga contratos de naves espaciales nucleares a Lockheed Martin, Bezos 'Blue Origin y General Atomics

DARPA otorga contratos de naves espaciales nucleares a Lockheed Martin, Bezos 'Blue Origin y General AtomicsRepresentación de un artista de una nave espacial DRACO.
DARPA

El brazo de investigación y desarrollo del Pentágono otorgó el lunes a un trío de empresas contratos para construir y demostrar un sistema de propulsión de base nuclear en una nave espacial en órbita para 2025.

La empresa espacial Blue Origin de General Atomics, Lockheed Martin y Jeff Bezos ganó los premios de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa o DARPA, bajo el programa Cohete de Demostración para Operaciones Ágiles Cislunares de la agencia o DRACO.

El objetivo del programa es engañosamente simple: utilizar un sistema de propulsión térmica nuclear para impulsar una nave espacial más allá de la órbita terrestre baja.

La agencia de investigación y desarrollo del Pentágono dice que una nave espacial de propulsión nuclear tiene el potencial de lograr tanto la alta potencia de un sistema de propulsión de base química como la alta eficiencia de un sistema de propulsión eléctrica.

«Esta combinación le daría a una nave espacial DRACO una mayor agilidad para implementar el principio básico del Departamento de Defensa de maniobra rápida en el espacio cislunar (entre la Tierra y la Luna)», dijo la agencia.

Los contratos adjudicados a las empresas son para la primera fase de 18 meses del programa, con dos vías.

En Track A, General Atomics abordará el diseño preliminar de un reactor térmico nuclear y el concepto de un subsistema de propulsión, con un contrato por valor de 22.2 millones de dólares.

En Track B, Blue Origin y Lockheed Martin, premiados con $2.5 millones y $2.9 millones, respectivamente, desarrollarán diseños conceptuales de naves espaciales cada uno.

«La propulsión térmica nuclear es una tecnología transformadora que cambiará drásticamente la forma en que operará la nave espacial, aumentando la agilidad y permitiendo viajes más eficientes a Marte y más allá en mucho menos tiempo que los sistemas de propulsión convencionales», Bill Pratt, gerente de Exploración Humana Avanzada de Lockheed Martin Space Programas, dijo en un comunicado a CNBC. «Se hizo mucho trabajo en propulsión nuclear en décadas anteriores y aprovecharemos esa experiencia a medida que la combinamos con la ingeniería digital moderna, el diseño y la creatividad de naves espaciales modernas para hacer avanzar esta nueva capacidad».

Si bien el gigante de la defensa a menudo se centra en este tipo de trabajo del Pentágono, este premio representa un nuevo contrato de seguridad nacional para la compañía de Bezos, que se centra en una variedad de proyectos espaciales, incluido su cohete turístico New Shepard , un cohete gigante reutilizable llamado New Glenn y un módulo de aterrizaje lunar para astronautas de la NASA .

«Blue Origin se complace en apoyar a DARPA en la maduración de conceptos de naves espaciales para esta importante área de tecnología», dijo Brent Sherwood, vicepresidente senior de programas de desarrollo avanzado de la compañía, en un comunicado a CNBC.

DARPA espera que la primera fase del trabajo de DRACO se realice a fines de 2022, y las siguientes fases estarán disponibles.