El barón del medallón de taxis de la ciudad de Nueva York pagó noticias para impulsar el precio de las acciones, afirma la SEC


El descarado jefe de un prestamista medallón de taxis de la ciudad de Nueva York pagó en secreto noticias favorables sobre su empresa en apuros en un intento por aumentar el precio de sus acciones, según una denuncia de fraude presentada el miércoles por la Comisión de Bolsa y Valores.

Andrew Murstein, presidente de 57 años y director de operaciones de Medallion Financial Corp., con sede en Manhattan, supuestamente ideó el plan cuando el ascenso de Uber y Lyft provocó que los inversores se amargaran con las acciones relacionadas con los taxis.

En un intento por cambiar la mentalidad de los inversores, dice la SEC, Murstein tramó un plan: contratar a estrategas de medios para que escribieran artículos que impulsaran a su empresa sin revelar que se les estaba pagando. Luego, los estrategas usaron nombres falsos para colocar al menos 50 artículos sobre Medallion Financial en sitios como Seeking Alpha, TheStreet, HuffPost y Crain's New York Business de 2014 a 2017, según la denuncia.

"Murstein supuestamente pagó por más de 50 artículos y cientos de comentarios positivos, que en realidad fueron anuncios pagados colocados en la web en un esfuerzo por engañar a los inversores sobre el valor de las acciones de Medallion", dijo el director regional de la SEC Nueva York, Richard Best.

Muchos de los blogs fueron editados y modificados personalmente por Murstein, según la denuncia.   Murstein también presionó a los contadores para que le dieran a Medallion Financial una valoración más alta de la que merecía, dijo la SEC.

Las acciones de Medallion Financial cerraron el miércoles con una caída de más del 21 por ciento para finalizar su cotización a 6,67 dólares cada una.

Taxis
Medallion Financial ayudó a revolucionar la industria de los taxis al otorgar préstamos medallón riesgosos a conductores de bajos ingresos.
Bloomberg a través de Getty Images

La compañía de Murstein, que salió a bolsa en 1996 y ayudó a revolucionar la industria del taxi al otorgar préstamos medallones riesgosos a conductores de bajos ingresos, vio sus acciones cotizar por encima de los 17 dólares en 2013.

El negocio hizo que Murstein y su padre fueran extraordinariamente ricos. El dúo recaudó más de 42 millones de dólares entre 2002 y 2014, según el New York Times . Murstein gastó generosamente, contratando a Nicki Minaj para actuar en el bar mitzvah de su hijo en 2015 mientras Medallion Financial compraba equipos profesionales de lacrosse y Nascar, informó el periódico. El vehículo Nascar de la compañía estaba pintado como un taxi.

Pero a medida que los neoyorquinos comenzaron a acudir en masa a Uber y Lyft, el valor de los medallones, que les da a los titulares el derecho a conducir taxis amarillos en la ciudad, se derrumbó. Luego, los inversores se amargaron con las acciones de Medallion Financial, enviándolas tan solo $ 2 en un momento en 2017.

“Bajo presión para hacer algo, Murstein violó las leyes federales de valores”, dijo la SEC.

En una declaración a The Post, un portavoz de Medallion Financial dijo que la compañía planea "defenderse enérgicamente de los cargos infundados de la SEC y confía en que seremos completamente reivindicados".

El portavoz no negó que Murstein, quien también forma parte de la junta del Centro Javits, pagó en secreto los artículos, pero dijo que la conducta fue de "buena fe".

"Las acciones en cuestión ocurrieron hace cinco o más años en un momento en que los vendedores en corto participaron en una campaña en línea para reducir el precio de las acciones de la Compañía para su beneficio personal mediante la difusión de información engañosa y despectiva y tergiversando su negocio", dijo el portavoz.

“Medallion solo buscaba proporcionar al mercado una comprensión precisa de la situación financiera y las perspectivas de la Compañía y una valoración adecuada y transparente de Medallion Bank y sus otros activos”.

"Ninguna de las acusaciones en la demanda de la SEC da lugar a una violación de valores", agregó el portavoz.

Taxi
Medallion Financial negó haber infringido la ley.
Corbis a través de Getty Images

La SEC busca medidas cautelares permanentes, restitución más intereses previos al juicio y sanciones civiles contra Medallion Financial, Murstein y Lawrence Meyers, un profesional de relaciones públicas de California que supuestamente escribió algunas de las publicaciones fraudulentas.

Además, la SEC quiere que se prohíba a Murstein desempeñarse como funcionario o director de cualquier empresa pública.

La denuncia de la SEC también señaló que en 2016 un reportero del Post confrontó a Murstein sobre las acusaciones de que pagó a los escritores para impulsar su empresa con nombres falsos en una posible violación de las leyes de valores. Murstein negó a The Post ser responsable de los artículos, dice la denuncia.

Poco después de que The Post se pusiera en contacto con Murstein, él firmó un acuerdo con el contratista que había escrito algunos de los artículos y le pagó $ 15,000 en "dinero de silencio" para "afirmar falsamente" que nunca se le ordenó que escribiera artículos sobre Medallion Financial con un nombre falso. , según la SEC.

De los sitios que supuestamente publicaron las publicaciones de blog pro-Medallion Financial, ninguno respondió a las solicitudes de comentarios de The Post, excepto HuffPost, que dijo que un colaborador que publicó bajo los nombres de Jayme Stanley y Sarah Frigo escribió para la plataforma de blogs del sitio, pero no fue ' t era un empleado y no se le pagó. "Sus opiniones y acciones para no representar al HuffPost", dijo Lizzie Grams, portavoz del HuffPost.

Meyers, a quien supuestamente se le pagaron 65.000 dólares por ayudar a Murstein, no pudo ser contactado.

La caída del precio de los medallones también ha tenido un efecto devastador en los taxistas individuales, al menos tres de los cuales se encontraron profundamente endeudados con los prestamistas y se suicidaron en los últimos años. Después de años de protestas de los conductores, el alcalde Bill de Blasio dio a conocer un acuerdo en noviembre que limitará los préstamos medallón a 170.000 dólares .