El estafador que vendió a inversionistas ricos un país falso

El 20 de marzo de 1823, después de 2 agotadores meses navegando por el océano Atlántico, los pasajeros se reunieron en la cubierta del castillo de Kennersley para vislumbrar por primera vez su nueva vida en el país de Poyais.

La vista era inmaculada: el sol brillando en las aguas poco profundas de una laguna azul. Árboles de caoba caídos sobre playas de arena.

James Hastie, que se mudaba a Poyais con su esposa y sus 2 hijos, pensó que el país “tenía una apariencia muy hermosa desde el mar”.

Como muchos pasajeros, Hastie había firmado un contrato con el gobierno de Poyais para trabajar como obrero. Otros, incluidos médicos y abogados, habían cambiado sus pertenencias en Europa por terrenos en Poyais y la oportunidad de establecerse como una nueva clase alta en el Caribe.

Rico o pobre, parecía imposible no prosperar. La miríada de anuncios de Poyais que circulaban por Gran Bretaña prometían tierras fértiles, ríos repletos de peces y bosques repletos de ciervos.

Pero como pronto descubrieron Hastie y los demás, Poyais no era un país en absoluto. Fue uno de los fraudes más elaborados y mortíferos de la historia.

El ascenso de un estafador

Criado por una familia escocesa privilegiada en la periferia de la aristocracia, Gregor MacGregor probó suficiente riqueza para saber lo bien que se sentiría tener más.

MacGregor fue a las mejores escuelas y, a los 16 años, se unió al ejército británico, un paraíso para los jóvenes que buscan estatus. Pero su verdadero golpe fue ganarse el corazón de Maria Bowater, la hija de un almirante de la marina que pertenecía a los mejores círculos sociales de Gran Bretaña.

El estafador que vendió a inversionistas ricos un país falso

Un retrato de un joven MacGregor en el ejército británico (George Watson/Galería Nacional de Escocia/Wikipedia; 1804)

Armado con la riqueza y el prestigio de la familia Bowater, la vida militar de repente se volvió más fácil para MacGregor.

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Pagó £ 900 (~ £ 72k en la actualidad) para convertirse en capitán de su regimiento, una promoción que de otro modo le habría llevado varios años, y estaba en la vía rápida hacia general, la distinción más alta en el ejército.

Pero el dinero no hizo que MacGregor fuera competente en su trabajo. Después de una pelea con un oficial superior, se vio obligado a renunciar.

Luego, en 1811, Bowater murió y sus suegros, avergonzados, privaron a MacGregor de su fortuna. Con su reserva de dinero antiguo agotada, MacGregor parecía destinado a la oscuridad.

Y, sin embargo, logró fallar hacia arriba.

Después de pasar varios años como líder desafortunado en la revolución de Venezuela contra España, que incluyó la deserción de sus tropas durante 2 batallas clave, MacGregor regresó a Inglaterra en 1821 con credibilidad instantánea debido a sus vínculos con el político condecorado Francisco de Miranda .

También ayudó a que se casó rica de nuevo, esta vez a un primo del famoso revolucionario Simón Bolívar. El dúo se convirtió en una pareja de poder, cenado y bebido por el alcalde de Londres.

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MacGregor hace otra pose para un retrato de 1825 (Samuel William Reynolds/Simon Jacques Rochard)

No todos se estaban desmayando.

En 1820, el hermano de uno de los cargos de MacGregor en Venezuela publicó un libro de 418 páginas que detallaba los percances militares de MacGregor, más o menos destripándolo como líder.

“Que cualquier persona pudiera ser inducida nuevamente a unirse a él en sus proyectos desesperados”, escribió Michael Rafter, “sería concebir un grado de locura e insensatez del que la naturaleza humana, por caída que sea, es incapaz”.

Sin que Rafter lo supiera, MacGregor tenía un ingenioso truco bajo la manga.

La burbuja de las puntocom de principios del siglo XIX

En la Inglaterra de 1820, ninguna frase entusiasmó más a los inversores que "América del Sur".

Gran Bretaña nadaba en efectivo y optimismo después del final de las guerras napoleónicas. Pero ya no había más guerra que financiar, y las tasas de interés de los valores respaldados por los británicos más populares bajaron, tentando a un número récord de personas que intentaban sincronizar el mercado para obtener el máximo beneficio para encontrar algo más fuerte y más arriesgado.

América del Sur, un cajón de sastre para lo que ahora es América Latina, era el objetivo inevitable.

Varios países se habían independizado de España y estaban flotando bonos para financiar sus incipientes gobiernos. Países como Colombia y Chile vendieron bonos por un total de ~£100m-£200m en dinero de hoy, prometiendo un 6% en rendimientos anuales aprovechando las ganancias de las industrias agrícolas y minerales estatales.

Así comenzó una locura similar a la burbuja de las puntocom: los inversores que básicamente no sabían nada sobre el funcionamiento interno de los países sudamericanos se lanzaron a comprar, inflando el valor de los bonos y creando un intenso mercado de reventa.

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Un bono de la República de Colombia de mil pesos de 1827 (PGM)

En este entorno especulativo, MacGregor elaboró ​​un plan insidioso.

Durante sus desventuras sudamericanas, se había hecho amigo de George Frederic August I, el rey del Territorio de la Costa de los Mosquitos (hoy Honduras y Nicaragua), y le habían regalado 8 millones de acres en la costa este de Honduras, un área aproximadamente del tamaño de Maryland.

La tierra pertenecía a MacGregor, pero estaba bajo el dominio del gobierno Mosquito alineado con los británicos. Por supuesto, nadie en Europa conocía estos detalles.

Entonces, de vuelta en Londres, en varios eventos sociales, MacGregor presentó su tierra como el país independiente de Poyais , y se presentó a sí mismo como el “Cazique” gobernante.

En poco tiempo, MacGregor se dedicó a comercializar el territorio como un país real:

  • Diseñó una bandera nacional y un escudo de armas para Poyais con dos unicornios.
  • Consiguió que los periódicos británicos detallaran los precios de los bonos de Poyais tal como lo hacían con los países legítimos.
  • Fuera de las oficinas en Edimburgo, Glasgow y Londres, él y sus representantes repartieron folletos y cantaron canciones sobre Poyais.

Para colmo, había un libro sobre Poyais que concluía que el nuevo país “avanzaría rápidamente en prosperidad y civilización”. (Esta artimaña quizás debería haber sido obvia: el nombre del autor seudónimo era "Thomas Strangeways").

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MacGregor anunció tierras y propiedades de Poyaisian en periódicos de Escocia e Inglaterra. (Vía Newspapers.com/The Caledonian Mercury)

A medida que avanzaba 1822, la emoción se extendió y MacGregor aumentó constantemente el precio de la tierra de 1 chelín por acre a 4 chelines por acre ( £ 6 a £ 24 por acre en la actualidad ). En otoño, los inversores adquirieron 200.000 libras esterlinas en bonos ( ~24 millones de libras esterlinas en la actualidad ) a una tasa de rendimiento del 6 %.

Creían que estaban financiando un auge de la construcción en un país en desarrollo. En realidad, el dinero llenaba los bolsillos de MacGregor.

Solo había una gran preocupación, según el libro de David Sinclair The Land That Never Was : ¿Cómo pagaría Poyais los intereses?

Sin ingresos actuales para describir, MacGregor aseguró a los inversionistas que la financiación provendría de futuros habitantes.

Esto significaba que Poyais necesitaba colonos, y rápido.

Afortunadamente para MacGregor, cientos de británicos habían caído en la exageración del marketing, intercambiando los ahorros de toda su vida por dinero poyaisiano y concesiones de tierras . Los primeros ~70 colonos partieron de Inglaterra en el otoño de 1822 en el Paquete de Honduras . Otros ~180 zarparon de Escocia en enero de 1823 en el castillo de Kennersley .

Antes de que partiera el segundo grupo, MacGregor los recibió a bordo del castillo de Kennersley y ofreció pasaje gratis para todas las mujeres y niños. Los futuros residentes de Poyais estaban eufóricos por su generosidad.

“Le dimos un saludo de 6 cañonazos y 3 vítores”, recordó Hastie en sus memorias . “Poco anticipamos las desgracias que nos sobrevendrían después”.

Muerte en Poyais

Después de la hermosa vista desde el barco, Hastie y los demás creyeron que encontrarían St. Joseph, una capital de estilo europeo equipada con un centro de gobierno y un teatro.

Curiosamente, los recién llegados no vieron viviendas ni edificios. Los únicos signos de vida eran los pasajeros restantes del Paquete de Honduras , escondidos en chozas de bambú, y 2 estadounidenses excéntricos que habían estado viviendo de la tierra durante años.

No había ninguna propiedad que asignar a los terratenientes. No hay bancos para depositar y retirar dinero poyaisiano. No hay fácil acceso a la caza salvaje.

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La supuesta ubicación de Poyais (Johnson)

Durante los siguientes dos meses, los recién llegados de Poyais sintieron las consecuencias del calor y la humedad, y se marchitaron de hambre, agotamiento y malaria mientras racionaban las provisiones del barco.

Un líder estafado por MacGregor, Hector Hall y un general beliceño organizaron viajes entre Poyais y Belice, rescatando a unas 100 personas cuya salud no se había deteriorado por completo.

También enviaron un mensaje a Gran Bretaña de que Poyais era una estafa, lo que llevó a la Royal Navy a interceptar 5 barcos más que se dirigían a Poyais.

En octubre de 1823, ~ 50 de los colonos de Poyais llegaron a Gran Bretaña, incluidos Hastie y su esposa. Los 2 hijos de Hastie no sobrevivieron y menos de ⅓ de los colonos que habían llegado a Poyais el año anterior regresaron con vida. Los que lo hicieron estaban en estado crítico.

“Evidentemente, habían sufrido un sufrimiento y una enfermedad extremos, ya que su apariencia era espantosa y cadavérica”, escribió un periódico escocés .

El esquema de MacGregor, y toda la economía británica, estaban al borde del colapso.

la burbuja explota

Mientras sufrían las víctimas de su fraude, MacGregor hizo estragos en Londres.

Un invitado recordó que en una fiesta se le pidió que hiciera un juramento a Poyais, solo para descubrir que era imposible recitar las palabras en su estupor ebrio, "de… el vino que había pasado muy libremente".

Pero la celebración de MacGregor duró poco.

Los bonos sudamericanos flaquearon en medio de su esquema de Poyais porque los países que vendieron sus bonos gastaron las ganancias en conflictos militares y no pagaron sus deudas. Muchos inversionistas se volvieron escépticos sobre Poyais por asociación, incluso antes de saber que era falso, y se negaron a pagar las nuevas cuotas que debían por sus compras de bonos.

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Arriba: Una ilustración ficticia de Poyais (Chronicle Books); Abajo: Un billete de un dólar emitido por el Banco de Poyais, República de Poyais (WIkipedia)

MacGregor había gastado enormes sumas en marketing, en viajes al país falso y en su propio estilo de vida extravagante. Cuando terminaron los pagos de bonos, su flujo de efectivo se redujo a nada.

El fraude de Poyais fue extraordinario por el sufrimiento y la muerte que infligió a más de 200 aspirantes a colonos. Pero las repercusiones financieras no fueron únicas.

La burbuja de bonos sudamericanos estalló, lo que contribuyó al pánico financiero de 1825. Para 1827, casi todas las emisiones de bonos de América Central y del Sur habían entrado en incumplimiento . Como consecuencia del pánico, 52 bancos ingleses quebraron .

Al igual que con las burbujas y las estafas en la actualidad, fue la persona británica promedio la que salió peor parada .

Los expertos adinerados se involucraron en los bonos sudamericanos en las primeras etapas y con los precios más bajos. Los inversionistas regulares pagaron los precios más altos, solo para venderlos por una fracción cuando los bonos no pagaron.

Las pocas personas que conservaron sus bonos recuperaron algo de dinero cuando los países sudamericanos se estabilizaron y comenzaron a pagar intereses en las décadas de 1840 y 1850. Por supuesto, si invirtieron en Poyais nunca vieron un centavo.

  • Es probable que se hayan perdido al menos ~£3,6 millones en dinero de hoy porque el pago inicial adeudado sobre los £24 millones de bonos vendidos era del 15%, según el libro de Sinclair.
  • MacGregor también vendió ~500 concesiones de tierra (por cantidades tales como 100 acres y 1k acres ) y estafó a inversionistas y colonos con cantidades incalculables de libras esterlinas cambiadas por moneda Poyais falsa.
El estafador que vendió a inversionistas ricos un país falso

La noticia de la estafa se difundió rápidamente (un titular posterior de los archivos de Newspapers.com)

Sabiendo que le esperaban más problemas cuando sus víctimas regresaran, MacGregor huyó a Francia. Escapó del enjuiciamiento por su fraude e intentó vender tierras en Poyais dos veces más antes de retirarse a Venezuela.

Y sucedió algo peculiar cuando los sobrevivientes de Poyais regresaron a Gran Bretaña. A pesar de que MacGregor organizó la estafa y causó la muerte de sus seres queridos, no lo culparon.

De hecho, cuando Hastie y varios otros pasajeros del castillo de Kennersley leyeron las noticias sobre Poyais, se enfadaron. Entraron en Mansion House, sede del gobierno de Londres, y firmaron una declaración jurada en la que afirmaban que creían que MacGregor no había hecho nada malo. Que él también fue una víctima.

Y así, la estafa terminó como muchos, con el carismático estafador saliendo ileso.

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