El explosivo crecimiento del negocio de los satélites

The Hustle, 8 de agosto de 2021
8 de agosto de 2021

Cómo el crecimiento explosivo de los satélites podría afectar la vida en la Tierra

Está previsto que los satélites crezcan más de un 1000% en la próxima década. Pueden ayudarnos a predecir pandemias y salvar el planeta.

POR Caitlin Macleod

Si tiene alguna duda sobre el crecimiento meteórico de la industria de los satélites, considere esto:

  • En 2019, había ~ 2000 dispositivos de alta tecnología orbitando el planeta.
  • Hoy, hay más de 6k
  • Para 2030, se estima que habrá 50 mil

Durante décadas, estos cuerpos extraterrestres fueron propiedad exclusiva de gobiernos y empresas multimillonarias como Boeing, Lockheed Martin y AT&T. Entonces, 3 cosas cambiaron:

  1. Los lanzamientos de cohetes se hicieron más baratos
  2. Los satélites se hicieron más pequeños
  3. El software de análisis de datos se volvió más avanzado

Estos cambios condujeron a una gran cantidad de actores privados y llevaron a una explosión de imágenes satelitales de alta resolución fácilmente disponibles.

El explosivo crecimiento del negocio de los satélites

Ajetreo

Los satélites tienen toneladas de aplicaciones familiares , desde predecir el clima hasta rastrear a los conductores de reparto y transmitir deportes en vivo a nuestros televisores.

Ahora, los llamados innovadores de NewSpace están ampliando la industria, utilizando imágenes de la Tierra para desarrollar aplicaciones creativas que resuelven una amplia gama de problemas.

Se han utilizado ojos en órbita en el cielo para descubrir los campos de internamiento uigures de China, predecir el precio del cobre y ayudar a las comunidades indígenas a luchar contra la deforestación. Podrían cambiar la forma en que compramos café o alquilamos un apartamento.

Pero el meteórico aumento de los satélites está levantando banderas rojas sobre la vigilancia y la contaminación espacial, y los críticos se preguntan si el brazo de la ley puede llegar más allá de la atmósfera para resolver los problemas planteados por la tecnología de rápida evolución.

¿Cómo se volvió rentable el espacio?

En 2011, el transbordador espacial de la NASA se retiró del servicio, marcando el final del programa de 30 años.

Se suponía que la nave espacial reutilizable haría que los viajes espaciales fueran rutinarios y accesibles. Pero el lento cambio, las trágicas víctimas y los altos costos impidieron ese objetivo.

El sueño no fue olvidado.

En julio, después de 17 años y más de $ 1 mil millones en capital gastado, Richard Branson realizó su primer vuelo suborbital a bordo de la nave espacial 2 de Virgin Galactic, superando a Jeff Bezos en el espacio por 11 días.

El vuelo fue más un anuncio que un objetivo final: se compraron 600 boletos para vuelos futuros a $ 250 mil cada uno.

Si se cumplen las promesas, esos asientos duplicarán con creces la cantidad de personas que han estado en el espacio y transformarán el turismo espacial en un negocio de consumo muy parecido a Virgin Atlantic Airways.

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Arriba: nave espacial VSS Unity de Virgin Galactic en vuelo; Abajo: Richard Branson bebe champán de la victoria después del vuelo (Fotos: Virgin Galactic, Patrick T.Fallon / AFP a través de Getty Images)

Branson y su cohorte de observadores de estrellas súper ricos están anunciando una nueva carrera espacial en la que las empresas compiten no solo con hazañas únicas de superioridad tecnológica, sino también para desarrollar modelos comerciales rentables.

Sus esfuerzos están generando avances tecnológicos que reducen la barrera de entrada a la economía espacial.

Es difícil contar esa historia sin mencionar a SpaceX , que revolucionó la industria del lanzamiento de cohetes al reducir drásticamente el costo de lanzamiento.

En 2015, SpaceX lanzó 11 satélites de comunicación con el Falcon 9, el primer cohete reutilizable capaz de poner un objeto en órbita.

Desde entonces, los reutilizables han reducido el costo promedio de lanzamiento en toda la industria de $ 200 millones a $ 60 millones , lo que hace que sea más barato que nunca lanzar un objeto al espacio. Para poner eso en perspectiva, el transbordador espacial de la NASA costó alrededor de $ 450 millones por lanzamiento.

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Ajetreo

Un lanzamiento asequible hace viable el desarrollo de negocios rentables en campos como el turismo espacial, la investigación médica de gravedad cero y la entrega de carga de la estación espacial.

Los millonarios flotantes son buenos titulares, pero algo un poco menos sexy es un negocio mucho más grande: los satélites.

La industria de los satélites genera el 73% de todos los ingresos generados por la economía espacial global y ya está haciendo grandes cambios en la vida en la Tierra.

Satélites que puedes sostener en una mano

Alrededor de principios de la década de 2000, los satélites comenzaron a ver cambios rápidos que redujeron drásticamente su tamaño:

  • El primer satélite de observación de la Tierra, Landsat 1, que fue lanzado por la NASA en 1972, pesaba 1800 kg y era aproximadamente del tamaño de un camión de basura .
  • Los llamados 'smallsats' de hoy en día pesan tan solo 12 kg y son aproximadamente del tamaño de una caja de zapatos.

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Ajetreo

Los dispositivos electrónicos miniaturizados y fácilmente disponibles, como los que se encuentran en un teléfono inteligente, hicieron posible esta contracción, mientras que las unidades estandarizadas llamadas CubeSats permiten la producción en masa de componentes listos para usar.

Las soluciones de lanzamiento asequibles, diseñadas específicamente para los requisitos de bajo consumo de combustible de los pequeños satélites livianos, hicieron posible que las empresas más pequeñas ingresaran a la carrera NewSpace.

Varias empresas han hecho movimientos en el espacio smallsat:

  • El servicio de transporte compartido de cohetes de SpaceX permite a las empresas contratar un ascensor para pequeños satélites desde solo $ 1 millón .
  • Rocket Lab está liderando una nueva tendencia hacia cohetes pequeños diseñados específicamente para lanzar satélites pequeños. Su cohete Electron lleva solo 300 kg a un costo de lanzamiento de $ 7 millones .
  • Open Cosmos ofrece un servicio de acceso al espacio que permite a las empresas subcontratar el diseño, la fabricación, el lanzamiento y la operación de un satélite por tan solo $ 800k con un tiempo de respuesta de menos de un año.

El vicepresidente de operaciones de Open Cosmos, Aleix Megias Homar, dice que ha visto un mayor interés por parte de empresas emergentes, investigadores y países más pequeños.

“El espacio se ha convertido en una herramienta más que en un fin”, explica. "Nuestros clientes quieren obtener datos únicos y crear soluciones para algunos de los problemas más grandes del mundo".

Convertir imágenes en números

A medida que el hardware de los satélites se ha reducido, el software también se ha vuelto más avanzado.

El aprendizaje automático hizo posible identificar y contar objetos rápidamente y detectar cambios a lo largo del tiempo.

Empresas como RS Metrics ahora están utilizando datos satelitales para vender servicios al mercado comercial. Recopilan, por ejemplo, datos sobre la cantidad de automóviles estacionados en más de 65.000 estacionamientos minoristas (Walmart, Home Depot, McDonald's).

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Las imágenes satelitales de los estacionamientos ayudan a los inversores a detectar tendencias económicas (a través del American Enterprise Institute)

Estos datos se pueden utilizar para monitorear el crecimiento económico, establecer el valor de una propiedad o ayudar a los minoristas a administrar las cadenas de suministro.

Los otros productos de RE Metrics incluyen:

  • MetalSignals , que monitorea la actividad en las instalaciones de procesamiento y almacenamiento de metales para predecir los precios de los metales y las tendencias relacionadas.
  • EV Tracker, que proporciona datos de inversión basados en la actividad en las fábricas de vehículos eléctricos

El director ejecutivo de la empresa, Maneesh Sagar , dice que prevé un futuro en el que las imágenes satelitales son una parte integral de todas las industrias. "En 2021", dice, "es en el punto en el que las pequeñas y medianas empresas pueden permitirse el lujo de comenzar a utilizar estos datos para tomar decisiones diarias".

Se pueden obtener imágenes de satélite personalizadas por menos de $ 2 / km² para una resolución media y $ 15 / km² para una resolución muy alta.

Capturando cada parte de la Tierra, varias veces al día

La inteligencia empresarial no es la única aplicación de estos datos accesibles.

En 2020, RS Metrics trabajó con investigadores de la Universidad de Harvard para fechar el primer aumento de coronavirus al analizar el número de automóviles en los estacionamientos de hospitales en Wuhan, una técnica que podría usarse para identificar futuros brotes de enfermedades.

Y desde los primeros días de los satélites de observación de la Tierra, se han utilizado para monitorear otra preocupación mundial apremiante: el medio ambiente.

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Los satélites rastrean las emisiones de CO2 (a través de NASA / JPL-Caltech)

La compañía de satélites Planet es pionera en el campo de la observación de la Tierra.

El equipo tiene 150 satélites activos que capturan imágenes de alta resolución de 1,2 millones por día . Y el nivel de detalle se ha disparado: en 1979, el satélite Landsat 1 de la NASA podía capturar una imagen de un solo píxel de un campo de fútbol; hoy, Planet puede hacer lo mismo con una pelota de fútbol .

La cartera de servicios de la empresa incluye:

  • Mapeo de superemisores de C02
  • Evaluación de desastres como inundaciones y fugas de petróleo.
  • Identificación de posibles peligros de incendios forestales en los bosques de California
  • Seguimiento del blanqueamiento de los arrecifes de coral

Este tipo de imágenes es particularmente útil cuando informa la acción.

La deforestación cayó un 52% cuando los investigadores equiparon a las comunidades indígenas de la Amazonía con datos de un satélite del gobierno peruano. Funcionó así:

  1. Se capacitó a los miembros de cada aldea participante y se les proporcionó teléfonos inteligentes.
  2. Cuando se identificó por satélite un nuevo sitio de deforestación, se enviaron a las aldeas memorias USB con coordenadas GPS y fotografías.
  3. Una aplicación personalizada llevó a los participantes al sitio, donde podían decidir si ahuyentaban a los perpetradores ellos mismos o contactaban a la policía.

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Patrones de deforestación del Amazonas observados por satélite (a través del Observatorio de la Tierra de la NASA)

Salvar el planeta también se está convirtiendo en una actividad cada vez más comercial, según Robin Sampson , fundador de Trade in Space .

“Hemos pasado de un lugar en el que teníamos la sostenibilidad ambiental como una especie de objetivo blando con aspiraciones a un requisito legal estricto”, dice. "No puede vender sus productos en Europa a menos que pueda demostrar la cantidad de carbono que contienen".

Trade in Space es una empresa de nueva creación con sede en Edimburgo que utiliza imágenes de satélite para resolver problemas en el sector cafetero:

La empresa obtiene imágenes de las fincas y utiliza algoritmos de aprendizaje automático para detectar de inmediato el área de la finca y la cantidad de bolsas de café en cada campo. Estos datos pueden ayudar a los comerciantes de café a evaluar las fincas, realizar intercambios y administrar el suministro.

Trade in Space tiene otra herramienta en su cinturón: la tecnología Blockchain se utiliza para agregar esas bolsas de café a un libro de contabilidad digital, lo que permite a los jugadores en cualquier punto de la cadena de suministro rastrear el café hasta el campo.

Esta tecnología podría tener importantes implicaciones para el medio ambiente.

En el futuro, podría permitir que los consumidores en el punto de venta accedan a la huella de carbono de una taza de café o al volumen de agua utilizado para producir un par de jeans.

Suficientes satélites para iluminar el cielo nocturno

La observación de la Tierra puede estar generando una gran cantidad de oportunidades interesantes, pero no es el combustible detrás del auge de los satélites: los servicios de comunicación dominan los cielos y representan aproximadamente el 61% de los satélites comerciales activos.

Un servicio, en particular, está listo para dispararse: se estima que el 50% del crecimiento de la economía espacial se producirá en los servicios de Internet por satélite .

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Los satélites Starlink iluminan el cielo (a través del Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Óptica-Infrarroja de NSF / NSF / AURA / CTIO / DELVE)

Los satélites de comunicaciones tienen muchísimos usos, desde el control del tráfico aéreo hasta las transacciones bancarias, pero la Internet por satélite siempre ha sido demasiado lenta y lenta para ser adoptada en cualquier lugar excepto en los lugares más remotos.

Es decir, hasta que SpaceX decidió abordar el problema.

De los 1.029 smallsats lanzados en 2020, 773 (75%) son parte de Starlink, el servicio global de banda ancha de alta velocidad de SpaceX. Es un nuevo enfoque de Internet por satélite que se basa en una red de satélites interconectados que orbitan a altitudes más bajas, lo que significa que los datos tienen menos distancia para viajar.

La flota eventualmente estará formada por satélites 40k , un número tan alto que provocó un desafío legal por la preocupación de que ensucie el cielo nocturno e impida el trabajo de los astrónomos.

Starlink ya está disponible como servicio beta. Los usuarios informan velocidades competitivas y retrasos de menos de 30 milisegundos, lo suficientemente bueno para juegos en línea y atracones de Netflix (aunque el servicio actualmente es irregular).

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Ajetreo

La demanda de Internet de alta velocidad está destinada a crecer:

  • La pandemia de coronavirus ha acelerado la digitalización de tiendas, lugares de trabajo y vidas sociales.
  • Internet de las cosas , un término utilizado para describir todos los objetos con conexión a Internet, se expandirá a medida que los vehículos autónomos, los hogares conectados y los robots personales estén más disponibles.

Los satélites podrían proporcionar Internet a más de un tercio de las personas en todo el mundo que aún no tienen acceso a Internet, incluido el 14% de las personas en los EE. UU.

Así que llegamos al futuro. ¿Qué puede salir mal?

No todo el mundo se siente positivo sobre el boom de los satélites. Hay algo espeluznante en miles de cámaras invisibles mirándonos.

Pero Owen Hawkins , director de la firma de inteligencia geoespacial Earth-i, sostiene que, al menos para las personas, la actual amenaza a la privacidad de los satélites no se acerca a la de los teléfonos móviles y las redes sociales.

Señala que los gobiernos ya utilizan drones y aviones para capturar datos aéreos mucho más detallados. (El gobierno local en Slough, Inglaterra, por ejemplo, usó un avión espía para identificar 6k cobertizos y garajes convertidos ilegalmente).

Actualmente, incluso los mejores satélites comerciales no tienen la resolución para identificar un rostro humano o una matrícula. Incluso si esa tecnología estuviera disponible comercialmente, los límites de resolución federal en los EE. UU. Prohíben el uso de imágenes satelitales en las que las características de menos de 30 cm sean claramente visibles.

Dejando a un lado la privacidad, los desechos espaciales también presentan desafíos regulatorios.

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Una parte del cohete Long March 5B de China terminó en el Océano Índico (a través de VCG / Getty Images)

Los restos y restos del aumento de la actividad espacial podrían colisionar en la órbita de la Tierra, dañando los satélites y potencialmente provocando una peligrosa reacción en cadena. En mayo, un trozo de cohete chino de 20 toneladas fuera de control se estrelló en el océano en las Maldivas, actuando como una severa advertencia.

Existen pautas para la mitigación de desechos pero, según la Agencia Espacial Europea, solo el 15-25% de los satélites intenta cumplir.

A medida que el problema empeora, el costo de una misión satelital podría aumentar en un 10% para cubrir más diseños de protección, monitoreo y maniobras de evitación. Se espera que la amenaza de costos crecientes combinada con una legislación mejorada pueda conducir a una solución sostenible.

O quizás un multimillonario aficionado al espacio pensará en una solución ingeniosa y de bajo costo.

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