El próximo lanzamiento de Rocket Lab contará con una segunda recuperación de refuerzo, con el objetivo de la reutilización como SpaceX

El próximo lanzamiento de Rocket Lab contará con una segunda recuperación de refuerzo, con el objetivo de la reutilización como SpaceXEl lanzamiento número 16 de Electron en noviembre de 2020, cuando la compañía recuperó el cohete después del aterrizaje por primera vez.
Rocket Lab

La próxima misión para el líder de lanzamiento pequeño Rocket Lab contará con su segundo intento de recuperar un propulsor de cohete Electron después del despegue, salpicándolo en el océano.

La compañía está trabajando para la reutilización de sus cohetes, de la misma manera que lo hace actualmente el SpaceX de Elon Musk.

«A donde estamos tratando de llegar, es al punto en el que literalmente podemos atrapar esta cosa y luego repetir», dijo el director ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, a CNBC. «Lanzar, atrapar, repetir».

La próxima misión, la vigésima hasta la fecha, está programada para lanzarse en mayo desde las instalaciones privadas de la compañía en Nueva Zelanda. El objetivo principal de la misión es desplegar dos satélites en órbita para BlackSky .

La compañía de Beck quiere volver a C en los refuerzos para que pueda lanzar más a menudo, además de reducir el costo de cada misión.

Pero el enfoque de Rocket Lab para recuperar sus impulsores es diferente al de SpaceX, que usa los motores del cohete para reducir la velocidad durante el reentrada y despliega patas anchas para aterrizar en grandes plataformas.

Rocket Lab, en cambio, está probando una tecnología que Beck llama «desacelerador térmico aerodinámico», utilizando la atmósfera para ralentizar el cohete. Después de llegar al espacio, la computadora a bordo de Rocket Lab guía el amplificador a través de la reentrada, donde viaja hasta ocho veces la velocidad del sonido y está sujeto a un calor superior a 4,350 grados Fahrenheit.

Luego, un paracaídas se despliega desde la parte superior del propulsor para frenarlo y, como su primera recuperación en noviembre , cae en el Océano Pacífico.

Se espera que el amerizaje ocurra a unas 400 millas del sitio de lanzamiento, donde un barco Rocket Lab lo sacará del agua. Beck dijo que esta es la segunda de las tres recuperaciones de amerizaje planificadas, antes de que la compañía pase a su plan de reutilización completo: sacar el propulsor con su paracaídas desde el cielo con un helicóptero.

El propulsor del cohete Electron para el vigésimo lanzamiento de la compañía y el segundo intento de recuperación del amerizaje.
Laboratorio de cohetes

Rocket Lab está en proceso de combinarse con Vector Acquisition , una compañía de adquisición de propósito especial (SPAC), en un acuerdo que valora a la compañía espacial en $ 4.1 mil millones. Se espera que la fusión se cierre en el segundo trimestre, cuando Rocket Lab cotice en el Nasdaq y las acciones de SPAC, que actualmente cotizan bajo la clave de pizarra VACQ, se convertirán a RKLB como la compañía combinada.

Un SPAC es una empresa fantasma que se creó para recaudar dinero a través de una oferta pública inicial con el fin de fusionarse con una empresa privada existente y hacerla pública.

Aprendizajes del primer amerizaje

Peter Beck, director ejecutivo de Rocket Lab, en Twitter

Beck dijo que el amplificador Electron para esta próxima misión contará con un «escudo térmico reforzado», ya que el escudo térmico en la misión de recuperación anterior «recibió una paliza real» durante la intensa reentrada.

En general, el propulsor del cohete «estaba en una forma notable» y la compañía ahora «comprende mejor la carga» en el escudo térmico, agregó.

Beck dijo que habrá una mejora importante más antes de la tercera misión de recuperación del amerizaje.

Los cambios externos son mínimos, señaló, y la mayoría de las actualizaciones afectan «las sutilezas en torno al control y la gestión de la carga térmica» en el amplificador.

El objetivo de Rocket Lab es «hacer la mínima cantidad de renovación posible» con los impulsores que recupera, para que pueda cambiarlos rápidamente entre lanzamientos. La compañía está reutilizando partes del primer amplificador Electron que recuperó, que ahora está «severamente desmontado», dijo Beck.

Si bien el propulsor se sumergió rápidamente en el agua salada durante unas horas, dijo que Rocket Lab aún tiene que encontrar problemas duraderos con las piezas que planea recalificar y lanzar en otros cohetes.

Laboratorio de cohetes

Una vez que la compañía complete las tres pruebas de aterrizaje este año, pasará a los intentos de recuperación en el aire.

Rocket Lab demostró que puede atrapar un propulsor con un helicóptero en una prueba el año pasado, lo que Beck señaló que hicieron en el primer intento.

Incrementando la tasa de lanzamiento

El cohete Electron de Rocket Lab ha llevado más de 100 pequeños satélites a la órbita en los últimos años. La compañía también ha creado un negocio de fabricación de naves espaciales.

La compañía de Beck tiene instalaciones de lanzamiento en Nueva Zelanda y Virginia. El primer lanzamiento de Rocket Lab desde los EE. UU. Se ha retrasado debido a revisiones regulatorias y no se espera que esté completo hasta finales de este año.

La instalación de lanzamiento adicional será clave, ya que Rocket Lab dijo el año pasado que tenía 26 misiones reservadas para 2021. Tener ambas instalaciones le da a la compañía hasta 132 oportunidades de lanzamiento por año.

En noviembre pasado, Beck dijo que Rocket Lab estaba construyendo propulsores de electrones en menos de 30 días, y le dijo a CNBC que la compañía ahora tiene 26 días, con el objetivo de llevar la producción a un ritmo de un cohete cada 18 días.

Planificación del cohete Neutron más grande

Laboratorio de cohetes

Rocket Lab también reveló planes para un segundo cohete más grande llamado Neutron para levantar más cargas útiles que su cohete Electron actual. El mercado de lanzamiento se divide en tres secciones: carga pequeña, mediana y pesada. Neutron apuntará a esa sección media.

Neutron, que se espera que se lance en 2024 por primera vez, tendrá una altura de 131 pies y será capaz de transportar hasta 8.000 kilogramos a la órbita terrestre baja. Rocket Lab no reveló cuánto se espera que cueste Neutron por lanzamiento.

La compañía espera que Neutron cueste alrededor de $ 200 millones para desarrollar. Su primer lanzamiento provendrá de las instalaciones de vuelo Wallops de la NASA en Virginia. Rocket Lab planea construir una fábrica específica de Neutron en la región.

Neutron también tendrá un propulsor reutilizable, pero el nuevo cohete «aterrizará en una plataforma oceánica» mediante un aterrizaje propulsivo. Electron «siempre fue diseñado para ser realmente, realmente fabricable en lugar de realmente, realmente reutilizable», dijo Beck.

Musk, poco después de que Rocket Lab revelara su plan para Neutron, comentó que el cohete «parece familiar» pero que «no obstante, es el movimiento correcto». SpaceX realizó múltiples pruebas de vuelo cortas de prototipos mientras perfeccionaba el aterrizaje de su propulsor de cohete Falcon 9, una ruta que Beck no está seguro de que Rocket Lab tome.

«Si vemos o no la necesidad de pruebas de lúpulo está realmente por determinar, pero nuestro tipo de línea de base actual no nos obliga a hacer eso», dijo Beck.