La NASA quiere que las empresas desarrollen y construyan nuevas estaciones espaciales, con hasta 400 millones de dólares en juego

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El año pasado, la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio marcó dos décadas de astronautas continuamente a bordo de la Estación Espacial Internacional. Pero, a medida que envejece el laboratorio de investigación flotante, la agencia espacial recurre a empresas privadas para construir y desplegar nuevos hábitats de vuelo libre en la órbita terrestre baja.

La NASA quiere que las empresas desarrollen y construyan nuevas estaciones espaciales, con hasta 400 millones de dólares en juego

La semana pasada, la NASA presentó el proyecto Commercial LEO Destinations (CLD), con planes de otorgar hasta $ 400 millones en total a hasta cuatro compañías en el cuarto trimestre de 2021 para comenzar el desarrollo en estaciones espaciales privadas.

La agencia busca replicar el éxito de sus programas de Carga Comercial y Tripulación Comercial. Esos programas vieron a tres compañías hacerse cargo de la NASA como su medio de enviar carga y astronautas a la Estación Espacial Internacional.

El director comercial de LEO de la NASA, Phil McAlister, dijo que cree que el dominio de la órbita terrestre baja tiene tres actividades principales: «Transporte de carga, transporte de tripulación y destinos». La NASA ha transferido la responsabilidad de las dos primeras actividades a empresas privadas, y la agencia pagó a SpaceX y Northrop Grumman para enviar naves espaciales de carga a la ISS, así como a SpaceX y Boeing para lanzar astronautas. McAlister destacó que anteriormente, la NASA tenía la propiedad total de las tres actividades.

«Si siempre fuera así, nuestras aspiraciones en la órbita terrestre baja siempre estarían limitadas por el tamaño del presupuesto de la NASA», dijo McAlister en una sesión informativa el martes. «Al incorporar al sector privado en estas secciones y en estas áreas, como proveedores y usuarios, se expande el bote y se tiene más gente en la órbita terrestre baja».

La Estación Espacial Cuesta 4 Mil Millones para operar

El potencial ahorro de costos de que la NASA sea un usuario de estaciones espaciales, en lugar de un propietario y operador, es un motivador clave para el programa CLD. La Estación Espacial Internacional le cuesta a la NASA alrededor de $ 4 mil millones al año para operar. Además, la ISS costó un total de $ 150 mil millones para desarrollar y construir, y la NASA asumió la mayor parte de esa factura, mientras que Rusia, Europa, Japón y Canadá contribuyeron cada uno.

El año pasado, la NASA estimó que se estima que el programa de la tripulación comercial por sí solo le ha ahorrado a la agencia entre $ 20 mil millones y $ 30 mil millones , mientras financia el desarrollo de dos naves espaciales, en lugar de solo una. Si bien Boeing aún no ha completado las pruebas de desarrollo, sufriendo un revés prolongado después de que el lanzamiento de su primera cápsula Starliner sin tripulación en diciembre de 2019 fallara debido a múltiples anomalías , la nave espacial Crew Dragon de SpaceX ahora está volando astronautas de la NASA operativamente .

Hardware de la ISS

Otro motivador para comenzar el programa CLD es el La Estación Espacial el hardware de la ISS, ya que gran parte de las estructuras centrales de la estación espacial se fabricaron en la década de 1990 y la estructura presurizada final se agregó en 2011. El año pasado, los cosmonautas rusos trabajaron para reparar una pequeña fuga de aire en un espacio. módulo de estación.

«La ISS es un sistema asombroso pero, desafortunadamente, no durará para siempre», dijo McAlister. «Podría experimentar una anomalía irrecuperable en cualquier momento».

La NASA ve el programa CLD como una forma de que múltiples empresas desarrollen y construyan nuevos hábitats en los próximos años, de modo que la agencia tenga un período de superposición antes de que se retire la ISS. McAlister señaló que, aparte del programa CLD, la NASA otorgó al especialista en vuelos espaciales Axiom Space un contrato de $ 140 millones para construir módulos para agregar a la ISS. Cuando la ISS se retire, Axiom planea separar sus módulos y convertirla en una estación espacial de vuelo libre.

«Estamos progresando allí y estamos muy contentos con eso», dijo McAlister. «Nos gustaría tener competencia en el área de suministro, por lo que estamos haciendo [CLD]. Siempre ha sido parte de nuestro plan tanto adjuntar módulos como tener vuelos gratuitos».

Un portavoz de Axiom, en un comunicado a CNBC, dijo que la compañía «apoya ampliamente la visión de la NASA de una economía multifacética en LEO».

«Estamos recaudando fondos privados para diseñar y desarrollar nuestro primer destino comercial del mundo a fin de demostrar que un verdadero liderazgo comercial puede impulsar la economía LEO. La construcción de la Axiom Station inicialmente como una extensión de la Estación Espacial Internacional ampliará el trabajo que se puede realizar en- estación a corto plazo y lo mejor es permitir una transición oportuna y sin problemas cuando la ISS llegue al final de su vida útil «, dijo Axiom.

Amplia variedad de empresas aeroespaciales

Una lista de organizaciones de la NASA registradas para la sesion informativa reveló una amplia variedad de empresas aeroespaciales y espaciales, que incluyen: Airbus US, Blue Origin, Boeing, Collins Aerospace, Firefly Aerospace, General Dynamics, ispace, Lockheed Martin, Moog, Nanoracks, Northrop Grumman , Raytheon , Redwire Space , RUAG Space, Sierra Nevada Corporation, SpaceX, Virgin Galactic , Virgin Orbit, Voyager Space Holdings y York Space Systems.

Una de esas empresas ya anunció que pronto dará a conocer su plan para una estación espacial de vuelo libre. Sierra Nevada Corporation, o SNC, dijo que organizará una conferencia de prensa virtual el 31 de marzo para revelar el diseño de la «Estación Espacial SNC«.

La NASA dará a conocer un anuncio final para las propuestas de CLD en mayo, y la primera fase de adjudicación de fondos se espera entre octubre y diciembre. El Centro Espacial Johnson de la NASA administrará el programa CLD a través de su oficina de desarrollo comercial LEO.