Por qué Estados Unidos tiene una escasez de conductores de autobuses escolares

La semana pasada, Jim Mayers, un profesor de composición de una escuela secundaria en Boston, quería llevar a sus alumnos de undécimo grado a una excursión.

Según el protocolo habitual, trató de reservar uno de los muchos autobuses escolares amarillos alquilados por el distrito.

Pero esta vez, surgió un problema: no había controladores.

Para que el viaje sucediera, la escuela tuvo que contratar un autobús privado para fiestas completo con luces de neón y postes para desnudistas.

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Tweet de Mayers (Twitter / @ mayersteach)

En Massachusetts, el estado natal de Mayers, la escasez de conductores de autobuses escolares se ha vuelto tan grave que el gobernador recientemente desplegó ~ 250 miembros de la Guardia Nacional para llevar a los niños a la escuela. Los funcionarios de Ohio y Carolina del Sur planean hacer lo mismo.

La escasez se está convirtiendo rápidamente en una crisis nacional:

  • En Texas , se les pide a los maestros y entrenadores de baloncesto que conduzcan autobuses antes de la escuela.
  • En Pensilvania , algunos distritos están pagando a las familias $ 300 / mes para optar voluntariamente por no ser recogidos en autobús.
  • En Nueva York , los funcionarios han lanzado un esfuerzo de contratación de varias agencias dirigido a más de 500.000 conductores con licencias comerciales.

¿Qué impulsa esta tendencia?

The Hustle habló con casi una docena de conductores de autobuses, funcionarios escolares y grupos comerciales para averiguarlo.

Primero, un vistazo al mercado de autobuses escolares

Durante un año típico, el 55% de todos los estudiantes de K-12, unos 25 millones de niños, utilizan los autobuses escolares para llegar a clase.

En total, los 13.8 mil distritos escolares del país gastan un total de $ 22 mil millones al año en transporte.

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Zachary Crockett / El ajetreo

Alrededor del 60% de los 500.000 autobuses escolares del país pertenecen y son operados directamente por distritos, que contratan a sus propios conductores. El 40% restante es propiedad de empresas de transporte privadas que contratan sus propios conductores y contratan sus servicios a escuelas.

En el lado privado, 3 empresas : First Student, National Express y Student Transportation, dominan el mercado.

Cuando los tiempos son buenos, estas empresas obtienen grandes ganancias: en el año fiscal 2019, First Student reportó $ 1.85 mil millones en ingresos y $ 173 millones en ganancias, 15 veces más que Greyhound.

Pero ahora mismo, las ruedas del autobús no dan vueltas y vueltas.

En una encuesta nacional reciente, ~ 81% de los distritos informaron que no podían encontrar suficientes conductores de autobuses escolares para satisfacer sus necesidades.

Más de la mitad de los distritos encuestados clasifican esta escasez como "grave" o "desesperada".

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Zachary Crockett / El ajetreo

La escasez de conductores de autobuses escolares no es un fenómeno nuevo. Al comienzo de la mayoría de los años escolares, los distritos y las compañías privadas de autobuses a menudo se encuentran con pocos puestos de personal insuficiente.

Este año, sin embargo, muchos distritos dicen que tienen entre un 30% y un 50% menos de conductores de los necesarios para satisfacer adecuadamente la demanda.

El impulsor obvio: problemas pandémicos

La escasez actual comenzó a aumentar el año pasado, cuando el 95% de todas las escuelas K-12 en los EE. UU. Hicieron la transición al aprendizaje remoto.

Aunque los distritos escolares recibieron $ 13.5 mil millones en ayuda federal para capear la tormenta, muchos no usaron nada del dinero para pagar a los contratistas de transporte.

Las compañías de autobuses, que dependen del año escolar de 180 días para los negocios, se vieron obligadas a suspender o despedir a sus conductores en masa. Estos conductores encontraron otros trabajos de transporte y ha sido extraordinariamente difícil volver a reclutarlos.

Este año, cuando las escuelas han reabierto, muchos de los conductores restantes también renunciaron voluntariamente por problemas de salud .

A los 56 años , el conductor de autobús escolar promedio es 14 años mayor que el trabajador estadounidense promedio .

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Zachary Crockett / El ajetreo

Los trabajadores de este grupo de edad tienen 40 veces más probabilidades de morir de COVID-19 que los de este grupo de edad de 18 a 29 años.

Por naturaleza, el trabajo también conlleva un mayor riesgo de infección:

  • Los niños menores de 12 años no califican para la vacuna y los casos de COVID están aumentando entre los niños.
  • Los autobuses son espacios cerrados que , según los expertos, presentan mayores riesgos de transmisión.

Desde Georgia hasta Florida y Michigan , los conductores de autobuses están muriendo de COVID-19 a un ritmo alarmante a medida que la variante Delta se extiende por todo el país.

Sally Morgan , una conductora de autobús de Georgia de unos 60 años, dejó su trabajo al comienzo de este año escolar por preocupaciones de seguridad.

"Necesito el dinero, pero simplemente no vale la pena correr el riesgo", le dice a The Hustle .

Pobre salario, horario difícil

Al igual que Morgan, muchos conductores de autobuses han decidido que los sacrificios que hacen no están justificados por sus cheques de pago.

Los conductores de autobús suelen trabajar en un horario dividido , lo que significa que trabajan en 2 turnos: uno por la mañana y otro por la tarde. Esto hace que sea más difícil para ellos asumir trabajos secundarios o segundos trabajos para complementar sus ingresos.

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Zachary Crockett / El ajetreo

A nivel nacional, los conductores de autobuses ganan un salario de $ 16.80 / hora . En algunos estados, como Mississippi y Arkansas, pagan en promedio menos de $ 12 por hora.

Antes de salir a la carretera, un conductor nuevo debe obtener una licencia de conducir comercial , un proceso que puede demorar hasta 12 semanas y costar miles de dólares.

El año escolar es de solo 180 días, y los conductores generalmente no son compensados por vacaciones, PTO o veranos sin trabajo. Muchos son empleados no sindicalizados que no reciben beneficios o aumentos salariales regulares.

Corey Ford , un conductor de autobús escolar en Minnesota, renunció recientemente después de ejecutar algunos números.

Como conductor, ganaba $ 19 / hr , lo que equivale a un ingreso antes de impuestos de ~ $ 19.4k por 180 días de turnos de 5 horas .

Pero durante la pandemia, se quedó sin trabajo sin paga, y se dio cuenta de que ganaba más dinero con los beneficios de desempleo ( ~ $ 2k / mes ) que como conductor de autobús.

Se le ofreció un aumento salarial de $ 2 por hora para regresar, pero se negó.

“Creo que [la escasez] se reduce a que el salario anual es demasiado bajo, particularmente cuando se combina con los turnos divididos, las malas horas, los días sin paga, la falta de PTO, la falta de días de enfermedad y los veranos sin trabajo ”, le dice a The Hustle .

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Zachary Crockett / El ajetreo

Los empleadores de autobuses escolares han intentado endulzar un poco la olla:

  • First Student, el mayor contratista de autobuses escolares de EE. UU., Ha aumentado el salario a 21 dólares por hora
  • Los distritos escolares de Pensilvania , Arizona , Virginia y muchos otros estados ofrecen a los conductores bonificaciones por firmar de hasta $ 3000 .

Pero trabajadores con licencias comerciales tienen una gran demanda en este momento. Y los distritos compiten con los gigantes tecnológicos en el frente del reclutamiento.

Amazon está cazando furtivamente a los conductores de autobuses escolares

En Palm Beach, Florida, al distrito le faltan 75 conductores en su flota de 700 autobuses.

Una de las principales razones es que el distrito no puede competir con Amazon, que recientemente abrió una propiedad de 96k pies cuadrados. almacén allí, y está reclutando activamente conductores de reparto comerciales.

Los conductores de autobuses del distrito comienzan en $ 14.57 / hora ; Amazon ofrece $ 16.50 + .

Aaron Dietrich , que trabaja con un sindicato que representa a muchos de los conductores de autobuses de Florida, dice que la escasez se está convirtiendo rápidamente en una "emergencia".

"Lo que estamos viendo es el resultado de las presiones del mercado, simple y llanamente", dijo a The Hustle . "La gente está optando por trabajos mejor pagados, y nuestro sector educativo muy mal pagado en Florida no está equipado para competir".

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Zachary Crockett / El ajetreo

Rodney , un conductor de autobús en el norte del estado de Nueva York que habló con The Hustle de forma anónima por temor a represalias, dice que está pensando en saltar del barco a Amazon.

El concierto de Amazon paga ~ $ 22 / hora, más que su pago actual de $ 16 / hora, pero viene con compensaciones.

Como conductor de Amazon Flex, Rodney tendría que pagar su propio vehículo, gasolina, seguro y desgaste. Teniendo en cuenta los gastos generales, muchos conductores contratados para la empresa terminan ganando tan solo $ 5-10 / hora.

Aún así, Rodney dice que preferiría establecer su propio horario, trabajar en horarios más flexibles y recibir un pago regular durante todo el año.

“Algunos [conductores de autobús] que conozco se han ido para entregar paquetes”, dice. “Cuando lo resuelves, obtienen entre 15.000 y 20.000 dólares más al año. Y no tienen que lidiar con, perdón por mi francés, todas las tonterías de la vida en el autobús escolar ".

¿La "mierda" de la que está hablando?

“Tienes niños que te arrojan cosas en el autobús, tienes peleas, acoso, insultos”, dice. “Tienes que ser un acompañante además de conducir. Y no nos pagan por esa parte ".

Después de un largo día con 2 turnos, Rodney a menudo tiene que limpiar su autobús durante varias horas, restregando el jugo derramado y raspando la goma de mascar del piso.

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ARRIBA: Un autobús escolar pasa por un campo de maíz en Pensilvania (Ben Hasty / MediaNews Group / Reading Eagle a través de Getty Images); INFERIOR: Janay Perkins, una conductora de autobús escolar en Manassa, Virginia, limpia un autobús en la estación del condado de Prince William (Jahi Chikwendiu / The Washington Post a través de Getty Images)

El dilema de Rodney, elegir entre un trabajo estable pero mal remunerado y la economía de los conciertos, se ha vuelto cada vez más común en la fuerza laboral estadounidense.

“El verdadero problema”, dice, “es que el sistema en este país no es muy ideal en este momento. De cualquier forma que lo cortes, es difícil ".

Panorama general: no es solo un problema del conductor del autobús

La difícil situación de los conductores de autobuses se produce en el contexto de una escasez de mano de obra nacional más amplia.

Las corporaciones en todo Estados Unidos están experimentando un momento de ajuste de cuentas, ya que los trabajadores se niegan a regresar a sus trabajos en industrias de bajos salarios:

Se ha argumentado que lo que Estados Unidos está experimentando en este momento no es tanto una escasez de empleo como una escasez de buenos salarios y derechos laborales.

El salario mínimo federal, por ejemplo, ha estado estancado durante más de una década. Ajustado a la inflación, ha estado en declive durante 50 años.

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Zachary Crockett / El ajetreo

Este es un punto que Jim Mayers, el maestro de Boston cuya escuela tuvo que contratar un autobús de fiesta, está tratando de conducir a casa.

Desde entonces, eliminó su tweet viral y lo reemplazó con una nota sombría sobre los "muchos problemas sistémicos" que requirieron el alquiler en primer lugar.

Pero hasta que se aborden los problemas más amplios que subyacen a la escasez, los distritos de todo el país continuarán haciendo todo lo posible para que los niños vayan a la escuela.

Incluso si eso significa reservar un autobús con postes de stripper.